La mayoría de las historias de la historia del Día de Acción de Gracias comienzan con la celebración de la cosecha de los peregrinos y los nativos americanos que tuvo lugar en el otoño de 1621. Aunque tuvieron una fiesta de tres días en celebración de una buena cosecha, y los nativos locales participaron, esta "Primera acción de gracias" no fue una fiesta, simplemente una reunión. Hay poca evidencia de que esta fiesta de agradecimiento conduzca directamente a nuestras modernas vacaciones del Día de Acción de Gracias. Sin embargo, el Día de Acción de Gracias se remonta a 1863 cuando Pres. Lincoln se convirtió en el primer presidente en proclamar el Día de Acción de Gracias. La festividad ha sido parte de finales de noviembre desde entonces.

Sin embargo, dado que a la mayoría de los escolares se les enseña que el primer Día de Acción de Gracias se llevó a cabo en 1621 con los Peregrinos e Indios, echemos un vistazo más de cerca a lo que sucedió antes de ese evento, y luego a lo que sucedió en los siglos posteriores que finalmente nos dio nuestro moderno Día de Acción de Gracias.

Los peregrinos que navegaron a este país a bordo del Mayflower fueron originalmente miembros de la Iglesia Separatista Inglesa (una secta puritana). Antes habían huido de su hogar en Inglaterra y habían navegado a Holanda (Países Bajos) para escapar de la persecución religiosa. Allí, disfrutaron de una mayor tolerancia religiosa, pero finalmente se desencantaron con el estilo de vida holandés y lo consideraron impío. Buscando una vida mejor, los separatistas negociaron con una compañía de valores de Londres para financiar una peregrinación a Estados Unidos. La mayoría de los que viajaban a bordo del Mayflower no eran separatistas, pero fueron contratados para proteger los intereses de la compañía. Solo alrededor de un tercio de los colonos originales eran separatistas.

Los peregrinos se establecieron en Plymouth Rock el 11 de diciembre de 1620. Su primer invierno fue devastador. A principios del otoño siguiente, habían perdido 46 de los 102 originales que navegaron en el Mayflower. Pero la cosecha de 1621 fue abundante. Y los colonos restantes decidieron celebrar con una fiesta, incluidos 91 nativos que habían ayudado a los peregrinos a sobrevivir su primer año. Se cree que los peregrinos no habrían sobrevivido el año sin la ayuda de los nativos. La fiesta fue más un festival tradicional de la cosecha inglesa que una verdadera celebración de "acción de gracias". Duró tres días.

El gobernador William Bradford envió "cuatro hombres cazando" tras patos salvajes y gansos. No es seguro que el pavo salvaje fuera parte de su fiesta. Sin embargo, es cierto que tenían venado. El término "pavo" fue utilizado por los peregrinos para referirse a cualquier tipo de ave salvaje.

Otro elemento básico moderno en casi todas las mesas de Acción de Gracias es el pastel de calabaza. Pero es poco probable que la primera fiesta incluyera este pastel. El suministro de harina había disminuido durante mucho tiempo, por lo que no había pan ni pasteles de ningún tipo. Sin embargo, comieron calabaza hervida y produjeron un tipo de pan frito de su cosecha de maíz. Tampoco había leche, sidra, papas o mantequilla. No había ganado doméstico para productos lácteos, y muchos europeos todavía consideraban que la papa recién descubierta era venenosa. Pero la fiesta incluía pescado, bayas, berros, langosta, frutos secos, almejas, carne de venado y ciruelas.

Esta fiesta de "acción de gracias" no se repitió al año siguiente. Pasaron muchos años antes de que se repitiera el evento. No fue sino hasta junio de 1676 que se proclamó otro Día de Acción de Gracias. El 20 de junio de ese año, el consejo de gobierno de Charlestown, Massachusetts, celebró una reunión para determinar la mejor manera de expresar gracias por la buena fortuna que había establecido a su comunidad de manera segura. Por unanimidad, dieron instrucciones a Edward Rawson, el secretario, para proclamar el 29 de junio como un día de acción de gracias. Es notable que esta celebración de acción de gracias probablemente no incluyera a los nativos americanos, ya que la celebración estaba destinada en parte a reconocer la reciente victoria de los colonos sobre los "nativos paganos" (ver la proclamación). Para entonces, se había hecho evidente para los colonos que los nativos eran un obstáculo para su búsqueda de más tierras, por lo que la buena voluntad que compartieron en la primera fiesta se había perdido por mucho tiempo.

Cien años después, en octubre de 1777, las 13 colonias se unieron en una celebración de acción de gracias. También conmemoraba la victoria patriótica sobre los británicos en Saratoga. Pero fue un asunto de una sola vez.

George Washington proclamó el Día Nacional de Acción de Gracias en 1789, aunque algunos se opusieron. Hubo discordia entre las colonias, muchos sintieron las dificultades de unos pocos peregrinos que no justificaban una fiesta nacional. Y más tarde, el presidente Thomas Jefferson se opuso a la idea de tener un día de acción de gracias.

Fue Sarah Josepha Hale, editora de una revista, cuyos esfuerzos eventualmente llevaron a lo que reconocemos como Acción de Gracias. Hale escribió muchos editoriales defendiendo su causa en su Boston Ladies'’ Magazine, y más tarde, en Godey’s Lady’s Book. Finalmente, después de una campaña de 40 años de redacción de editoriales y cartas a gobernadores y presidentes, la obsesión de Hale se hizo realidad cuando, en 1863, el presidente Lincoln proclamó el último jueves de noviembre como el día nacional de Acción de Gracias.

La acción de gracias fue proclamada por cada presidente después de Lincoln. La fecha fue cambiada un par de veces, la más reciente por Franklin Roosevelt, quien la configuró una semana para el penúltimo jueves con el fin de crear una temporada de compras navideñas más larga. El alboroto público en contra de esta decisión hizo que el presidente volviera el Día de Acción de Gracias a su fecha original dos años después. Y en 1941, el Congreso finalmente sancionó el Día de Acción de Gracias como feriado legal, como el cuarto jueves de noviembre.

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